Waarom zijn computerspelletjes zo geliefd? Computerspellen lijken in meerdere opzichten op televisie: via beelden en geluiden worden allerlei avonturen gepresenteerd.

Hoe meer actie, hoe leuker. Er is echter een belangrijk verschil. Kinderen hebben geen invloed op dat wat er op televisie gebeurt, terwijl ze bij een spelcomputer de actie grotendeels zelf in handen hebben. De populariteit van computerspelletjes is te danken aan de doelen die er bereikt moeten worden. Door veel te oefenen en te herhalen, wordt het kind steeds vaardiger in het spel. Het krijgt punten, extra power en het kind kan niveaus - levels - stijgen. Dit beloningssysteem is voor kinderen erg aantrekkelijk. Uit onderzoek is gebleken dat kinderen het aspect uitdaging het belangrijkst vinden.

Computerspel en de ontwikkeling van het kind
Belangrijk voor de ontwikkeling van het kind is de fantasieontwikkeling. Computerspelletjes kunnen de fantasie van het kind prikkelen, doordat er dingen in het spel gebeuren, die in het dagelijks leven onmogelijk zijn. Computerspellen hebben ook leereffecten: het kind kan vooruitkomen door hogere niveaus te halen. Algemene computervaardigheden worden door het spelen geoefend.

Spelcomputers
Bij spelcomputers staan de spellen op een speciale cassette of op een cd. Ze zijn onderverdeeld in zakcomputers en spelstations. Van de zakcomputers is de Gameboy de bekendste. Voorbeelden van spelstations zijn de Nintendo en de Playstation. Ze worden met een kabel aangesloten op de televisie en bestuurd met een joystick of met een bedieningspaneel. Computerspellen kunnen ook op een personal computer (PC) worden gespeeld. Tegenwoordig staan de spelletjes op een cd-rom of DVD, waarbij het spel bestuurd wordt via het toetsenbord, muis, joystick of gamepad. Op cd-roms staan veel leerprogramma's, zoals bijv. tekenprogramma's, prentenboeken, ontdekspelletjes en avonturenspellen.

Positieve effecten
Door het spelen met de computers leert het kind snel te reageren op acties op het scherm. Zo wordt de ooghandcoördinatie getraind. Het ruimtelijk inzicht zou verbeterd kunnen worden, hoewel wetenschappers daarover nog niet het laatste woord hebben gezegd. Een ander effect is dat het kind leert omgaan met de computer en de nieuwste ontwikkelingen op dat gebied. Uitdagende spellen kunnen het leren stimuleren, de nieuwsgierigheid prikkelen en de fantasie opwekken. Kinderen leren zich te concentreren en combinaties te maken met dingen die ze ervaren en zien. Door het succes dat met het spelen bereikt kan worden, kan de zelfwaardering van kinderen vergroot worden. Computerspellen zijn daarom ook te gebruiken als leermiddel in het onderwijs. Het spelen op de computer kan ook sociale aspecten hebben. Twee van de drie kinderen spelen het liefst samen op de computer, ofwel om de beurt ofwel competitief tegen elkaar.

Negatieve effecten
Veel ouders maken zich zorgen over het gewelddadige karakter van sommige computerspelletjes. Net als bij de televisie is de kans groter dat kinderen agressiever worden van geweldspellen dan dat ze er aardiger of rustiger door worden. Als agressief gedrag in spelletjes beloond wordt, kan het kind gaan denken dat dit in het werkelijke leven ook gebeurt. Een ander negatief aspect van computerspelletjes is dat de rolverdeling tussen mannen en vrouwen nogal stereotiep is. Mannen zijn meestal superhelden en vrouwen alleen maar supersexy.

Effecten op de gezondheid
Kinderen die veel computerspellen spelen, bewegen minder en kunnen hun energie niet goed meer kwijt. Dat kan een negatief effect hebben op hun gezondheid. Wat bij langdurig computergebruik niet onderschat moet worden, is het nadelig effect op de oog- en nekspieren. Let er op dat het kind goed zit en dat het licht goed is. Een goede houding komt ook de concentratie ten goede. Voor kinderen die veel spelen bestaat het gevaar van een peesontsteking of RSI. Deze klachten ontstaan door het overmatig belasten van de pols door het spelen met een muis of joystick. Door niet meer te spelen, verdwijnen deze klachten meestal weer.